Très attiré par l'occultisme et doté d'une vaste culture, Tod Browning a donné naissance à l'une des oeuvres les plus insolites du cinéma Il aime à disserter sur la relativité des apparences et de la morale. Ses films qui s'attachent à décrire l'humanité des monstres sous leurs difformités physiques, sont des plaidoyers pleins de tendresse pour les êtres marginaux.

Né à Louisville (Kentucky) le 12 juillet 1880, il s'enfuit du collège de sa ville natale à l'âge de seize ans pour suivre un cirque itinérant. Il y débute la même année comme clown et contorsionniste. De passage en Californie en 1914, il devient acteur de burlesque à la Biographie, exerce divers métiers de cinéma avant d'être engagé comme assistant par D.W. Griffith, notamment pour Intolérance. Il réalise son premier long métrage en 1917 et, dès lors, vingt ans durant, ne cessera plus de tourner.

Révoltée, en 1920, le premier film de gangsters, le rend célèbre. En 1925, il est engagé par Irving Thalberg à la MGM. Il dirige l'acteur Lon Chaney dans Le club des trois (1925). Le réalisateur et l'acteur se trouvèrent de telles affinités dans leur conception du cinéma et leur attirance pour le mélodrame criminel qu'ils devaient tourner sept autres films ensemble durant les cinq années suivantes: L'oiseau noir (1926), La route de Mandalay, Londres après la pluie (1927), L'inconnu (1927), Le loup de soie noire (1928), A l'ouest de Zanzibar (1928) et Loin vers l'est (1929). Les huit films et de leur association font naître une certaine forme de mélodrame fort populaire, qui cultive le bizarre avec un grand sens poétique (Lon Chaney, surprenant comédien expert en rôles insolites et en maquillages horrifiants interprète une vieille dame, dans Le club des trois, un infirme dans L'oiseau noir, un borgne dans La route de Mandalay, un mancho fou d'amour pour la debutante Joan Crawford dans L'inconnu, un paraplégique ne se déplaçant que dans un fauteuil roulant en osier ou rampant sur le sol en traînant derrière lui des jambes inutiles dans A l'ouest de Zanzibar.

Lon Chaney meurt en 1930 alors qu'ils projetaient de tourner ensemble la première version sonore de Dracula (il sera remplacé par Bela Lugosi) : le film obtient un très vif succès. En 1932, Browning dirige son film le plus personnel, Freaks, qui sera un désastre financier. Il meurt d'un cancer de la gorge le 6 octobre 1962 à Malibu.

Bibliographie :

CinémAction n°125 : Tod Browning, fameux inconnu, ouvrage collectif dirigé par Pascale Risterucci et Marcos Uzal. Corlet éditions. Novembre 2007.

 

Filmographie :

1917 Volonté
  (Peggy, The Will O'the Wisp)
   
1917 La loi du destin
  (The Jury of Fate).
   
1918 La maison du brouillard
  (The Eyes of Mystery)
   
1918 Le bataillon de la mort
  (The Legion of Death)
   
1918 Une vengeance
  (Revenge)
   
1918 Quelle femme ?
  (Which Woman ?, co-réal. Harry Pollard)
   
1918 The deciming kiss

 

 
   
1918 L'insaisissable beauté

 

(The Brazen Beauty)
   
1918 Set free

 

 
   
1919 Une fleur sans tache

 

(The Wicked Darling). une voleuse tombe amoureuse d'un jeune homme ruiné. Aprè l'avoir rejttée en apprenat ses activités, c dernier finit par la sortir des griffes 'uen bnd de malfaiteurs
   
1919 Violence
  (The Exquisite Thief). Une célebre voleuse kidnaoppe un lord anglais qui s'avère être lui-mêm un cambrioleur. L'amour leur permettra de retrouver le droit chamin.
   
1919 The unpainted woman
   
   
1919 The mother and the law
   
   
1919 L'autre parfum
  (The Petal on the Current)
   
1919

Bonnie, Bonnie Lassie

   
   
1919 The pointing finger
  (Supervision).
   
1920 La vierge de Stamboul
  (The Virgin of Stamboul)
   
1920 Révoltée
  (Outside the Law)
   
1921 La beauté qui pleure
  (No Woman Knows).
   
1922 The wise kid
   
   
1922 The man under cover
   
   
1922 Sous deux drapeaux
  (Under Two Flags).
   
1923 La marchande de rêves

 

(Drifting)
   
1923 The day of faith

 

 
   
1923 White tiger

 

 
   
1924 Une femme dangereuse

 

(The dangerous flirt)
   
1924 Silk stocking sal
   
   
1925 Le club des trois

(The Unholy Three) Avec : Lon Chaney (Le professor Echo, ventriloque), Mae Busch (Rosie O'Grady), Matt Moore (Hector MacDonald), Victor McLaglen (Hercule). 1h26.

Un ventriloque (Echo), un nain, un géant et la belle Rosie, ex forains et voleurs ouvrent un magasin de perroquets auxquels Echo prête sa voix. Lorsque les riches clients se pleignent du mutisme des oiseaux, Echo, déguisé en vieille femme, se rend chez eux accompagné du nain habillé en bébé pour repérer les lieux afin de les cambriloer. Lors d'un cambriolage, un propriétaire est tué et la police accuse un innocent employé de l'oiselerie dont Rosie est amoureuse...

   
1925 La sorcière
  (The Mystic)
   
1925 Dollar down
  Avec : Ruth Roland (Ruth Craig), Henry B. Walthall (Alec Craig), Mayme Kelso (Mrs. Craig), Earl Schenck (Grant Elliot).
   
1926 L'oiseau noir

(The Black Bird). Avec : Lon Chaney (Dan Tate), Owen Moore (West End Bertie), Renée Adorée (Fifi). 1h17.

Dans les bas-fonds de Londres, Dan Tate (Lon Chanay) dit l'oiseau noir, est le caïd du quartier. Rien à voir avec son frère, difforme mais généreux, surnommé l'Evêque. Nul ne sait qu'il ne font qu'une personne.

   
1926 La route de Mandalay
 

(The Road to Mandalay). Avec : Lon Chaney (Singapore Joe), Lois Moran (Rosemarie), Owen Moore (L'amiral).

Tenancier d'un bouge de Singapour, Joe, borgne et le visage couvert de cicatrices, est un ancien capitaine dont la femme est morte en mer en donnant naissance à leur fille, Rosemarie. Joe se livre maintenant à de louches trafics avec ses deux complices, Charlie Wing, un Chinois fourbe, et Edward Herrington dit "L'amiral", un ancien officier anglais ivrogne et renégat....

   
1927 La morsure
 

(The show). Avec : John Gilbert (Cock Robin), Renée Adorée (Salomé), Lionel Barrymore (Le Grec), Edward Connelly (Le soldat), Gertrude Short (Lena).

Soupçonné d'un meurtre qu'il n'a pas commis, Cock Robin, acteur forain et charmeur sans scrupule, va se cacher chez Salomé sa partenaire de scène. Celle-ci vit avec son père aveugle et Robin sera peu à peu attendri par la générosité de la jeune femme et le tragique insoupçonné de la situation.

   
1927 L'inconnu

(The unknown). Avec : Lon Chaney (Alonzo), Norman Kerry (Malabar), Joan Crawford (Nanon Zanzi), Nick De Ruiz (Antonio Zanzi, le père de Nanon), John George (Cojo).

Alonzo, "L'homme sans bras", vedette d'un cirque installé à Madrid, tire à la carabine et lance des poignards avec ses pieds sur sa partenaire, dont il est en secret éperdument amoureux, la jolie Estrellita, la fille de Zanzi, le directeur. Malabar, l'hercule du cirque, est également sensible aux charmes de la jeune fille..

   
1927 Londres après minuit
  (London after midnight). Avec : Lon Chaney (Le professor Edward C. Burke ), Marceline Day (Lucille Balfour), Henry B. Walthall ( Sir James Hamlin), Percy Williams (Williams) Conrad Nagel (Arthur Hibbs). 47 mn retrouvées sur 1h09.
   
1928 Le loup de soie noire
  (The big city). Avec : Matthew Betz (Red), Lon Chaney (Chuck Collins), Betty Compson (Helen), Marceline Day (Sunshine), John George (L'arabe), James Murray (Curly).
   
1928 A l'ouest de Zanzibar

(West of Zanzibar / le talion). Avec : Lon Chaney (Phroso), Lionel Barrymore (Crane), Mary Nolan (Maizie), Warner Baxter (Doc). 1h05.

Sous le pseudonyme de Phroso, l'illusionniste Flint se produit à Londres dans un numéro de substitution à l'intérieur d'un cercueil, avec son épouse Anna. Mais celle-ci s'enfuit avec Crane, qu'elle croit aimer..

   
1929 Loin vers l'est
 

(Where East is East). Avec : Lon Chaney (Tiger Haynes), Lupe Velez (Toyo Haynes), Estelle Taylor (Mme de Sylva), Lloyd Hughes ( Bobby Bailey). 1h05.

En Indochine, un chasseur de tigre balaffré retrouve sa fille Toyo après une longue absence. Celle-ci est amoureuse de Bobby mais celui-ci et également convoité par la fascinante madame de Sylva, ex-femme de Haynes et mère de Toyo. Haynes se débarassera d'elle en libérant de sa cage un gorille qu'elle avait autrefois maltraité.

   
1929 La treizième chaise

 

(The Thirteenth Chair). Avec : Conrad Nagel (Richard Crosby), Leila Hyams (Helen 'Nellie' O'Neill), Margaret Wycherly (Madame Rosalie La Grange), Helene Millard (Mary Eastwood), Holmes Herbert (Sir Roscoe Crosby ), Mary Forbes (Lady Alice Crosby). 1h12.

En Inde Britannique, diverses connaissances d'un écrivain assassiné se réunissent avec une voyante afin d'entrer en contact avec le mort et connaitre ainsi le nom de l'assassin...

   
1930 Gentleman ganster

 

(Outside the Law). Avec : Edward G. Robinson (Cobra Collins), Mary Nolan (Connie Madden), Owen Moore (Fingers' ODell), Eddie Sturgis (Jake), John George (Humpy). 1h10.

Cobra Collins, un gangster, recherche un complice s'étant planqué dans un appartement avec sa fiancée Connie. Le couple se lie d'amitié avec l'enfant d'un voisin, qui s'avérera être un policier. Collins les retrouve, s'ensuit une fusillade à laquelle se mêle le policier dont la vie est finalement suvée par le couple tandis que Cobra meurt en tentant de fuir avec l'argent.

   
1931 Dracula

Avec : Bela Lugosi (Le comte Dracula), Helen Chandler (Mina Seward), David Manners (John Harker), Dwight Frye (Renfield) Edward Van Sloan (Le professeur Abraham Van Helsing), Herbert Bunston (Dr. Jack Seward), Frances Dade (Lucy Weston). 1h24.

A Bistritz, localité d'Europe Centrale, arrive un soir un voyageur du nom de Renfield. Il se rend, pour affaire, au château du comte Dracula, cela malgré les avertissements des villageois qui tentent de le détourner de son projet. Le château en ruine semble inhabité, mais le comte, en tenue de soirée, est là sur le seuil pour l'accueillir, un candélabre d'argent à la main....

   
1931 The iron man

 

Avec : Lew Ayres (Kid Mason), Robert Armstrong (George Regan), Jean Harlow (Rose Mason), John Miljan (Paul H. Lewis), Edward Dillon (Jeff). 1h13.

Ascension et déclin d'un boxeur, trahi par sa femme, manipulé par l'amant de celle-ci, mais soutenu par son fidèle entraîneur.

   
1932 Freaks, la monstrueuse parade

(Freaks). Avec : Wallace Ford (Phroso), Leila Hyams (Venus), Olga Baclanova (Cleopatra), Roscoe Ates (Roscoe), Henry Victor (Hercules), Harry Earles (Hans), Daisy Earles (Frieda). 1h04.

Fiancé à Frieda, l'écuyère lilliputienne du cirque Tetrallini, le lilliputien Hans est fasciné par la beauté de Cléopâtre, une acrobate, maîtresse de l'athlète Hercule qui vient d'être abandonné par Vénus, dont Phroso le clown est amoureux. Cléopâtre prend plaisir à provoquer Hans qui est de plus en plus épris....

   
1933 Fast workers

 

Avec : John Gilbert (Gunner Smith), Robert Armstrong (Bucker Reilly), Mae Clark (Mary). 1h05.

Rivalité amoureuse entre deux ouvriers du bâtiment, constructeurs de gratte-ciels. Après un réglement de compte presque mortel en haut d'un gratte-ciel, ils se réconcilieront au détriment de la femme fatale.

   
1935 La marque du vampire

(The Mark of the Vampire). Avec : Lionel Barrymore (Le professeur Zelin), Elizabeth Allan (Irena Borotyn), Bela Lugosi (Le comte Mora), Lionel Atwill (L'inspecteur Neumann). 1h00.

Portant au cou deux petites blessures, le corps de Sir Karell Borotyn est retrouvé complètement vidé de son sang dans une chambre de son château. Le docteur Doskill attribue la mort à un vampire. Irena, la fille de Sir Karell et son fiancé Fédor, qui ne croient pas à ces superstitions, confient leurs soupçons à l'inspecteur Neumann : il s'agit d'un crime habilement maquillé...

   
1936 Les poupées du diable

(The Devil Doll). Avec : Lionel Barrymore (Paul Lavond), Maureen O'Sullivan (Lorraine Lavond), Frank Lawton (Toto). 1h19.

Victime d'une machination de ses associés, le banquier Paul Lavond s'est retrouvé au bagne. Il parvient à s'enfuir en compagnie de Marcel, un chimiste, et tous deux se réfugient chez Malita, la femme de ce dernier. Le savant et sa femme ont mis au point un procédé qui permet de réduire des animaux à la taille d'une poupée...

   
1939 Miracles for sale

Avec : Robert Young (Michael 'Mike' Morgan), Florence Rice (Judy Barclay), Frank Craven (Dad Morgan), Henry Hull (Dave Duvallo). 1h11.

Marchand de matériels de prestidigitation et "sceptique fameux", ennemi acharné des charlatans de l'occultisme, Michael Morgan reçoit la visite de Judy Barclay. Elle vient lui demander son aide à propos des agissements d'un certain docteur Sabbatt qui prétend pouvoir invoquer les démons...

   
   
   
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(1880-1962)
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