Le cinéma est une invention citadine qui s'est rarement promenée aux champs. Louis Lumière préfère les vues des grandes villes et Georges Méliès est un adepte du trucage en studio.

En U.R.S.S., Eisenstein s'intéressera tout pareillement à l'avant-garde minoritaire des ouvriers dans La grève avant de décrire un kolkhoze naissant dans La ligne générale puis de réaliser Le prè de Benjine en 1937. Entre-temps, Alexandre Dovjenko aura réalisé le panthéiste, La terre (1930).

Aux Etats-Unis, Murnau ouvre la voie à la description des travaux des champs dans le Minesotta en 1930 avec City girl. Aucun film important de fiction ou documentaire américain n'abordera ensuite le contexte agricole contemporain. Dans Les moissons du ciel, Terence Malick, en 1978, s'intéressera à la condition paysanne ... de 1916.

En France, il faut attendre pareillement les années 1930 et Marcel Pagnol, qui, en complice de Jean Giono, amoureux de la terre, des arbres et des collines, décide de planter sa caméra dans un bourg de campagne et d'enregistrer les bruits de la nature. Précurseur, en un sens, des défenseurs de l'environnement, Jofroi (1933) conte l'histoire d'un vieux paysan qui a dû vendre son champ mais ne supporte pas que le nouveau propriétaire veuille abattre les arbres, fussent-ils desséchés. Il défend ces squelettes de verger à coups de fusil et menace de se pendre si la loi lui donne tort. Affaire de résistance, encore, dans Regain (1937), où un couple s'acharne à faire pousser du blé dans une haute Provence désertée.

Ces films dessinent un paysage confirmé par les statistiques : un monde condamné, des valeurs en voie de disparition. Documentaires de Georges Rouquier, Farrebique (1947) et Biquefarre (1983) dépeignent les travaux et les jours dans une ferme de l'Aveyron qui passe de la tradition pastorale à la mécanique productiviste.

Le régime de Vichy, qui encourage le retour à la terre, rend plus hasardeuse toute exaltation de la vie à la campagne. Inspiré de Pierre Véry, Goupi Mains rouges (1943), de Jacques Becker, échappe au soupçon : dans une famille de paysans cupides des Charentes, où l'ancêtre n'avale plus qu'une "petite lichette de vin rouge sur un biscuit", le fils indigne parti en ville incarne le sang neuf.

A qui ressemble l'agriculteur tricolore ? Dans les années 1930, à des seconds rôles : Charles Blavette avec casquette et moustache, Marcel Pérès à l'oeil revêche du garde-champêtre. Puis à Bourvil, tendre nigaud, qui débute en 1945 dans La Ferme du pendu, de Jean Dréville. Mais encore ? A Jacques Dufilho s'il est gascon et rusé, Louis de Funès, Jean Carmet et Jacques Villeret s'il est adepte de la symphonie pétomane (La Soupe aux choux, de Jean Girault, 1981). A Jean Gabin s'il est provençal et buté, dans la peau de Gaston Dominici (L'Affaire Dominici, 1973). A un Daniel Auteuil naïf dans Jean de Florette (1986), de Claude Berri.

Condescendants, gaulois ou mélancoliques, les films sur le monde rural sont rares mais ont souvent du succès. Ce fut le cas de La Ferme du pendu, puis des Enfants du marais (1999), de Jean Becker, Une hirondelle a fait le printemps (2001), de Christian Carion, et Je vous trouve très beau (2005), d'Isabelle Mergault.

Depuis le début des années 2000, de nombreux films dressent un portrait plus juste du monde paysan. Dans Les Terriens (2000) Ariane Doublet brosse un portrait juste et très sensible d’agriculteurs de Vattetot-sur-Mer, village du pays de Caux, à l’époque « zone de totalité » de la fameuse éclipse solaire du 11 août 1999. Le film mêle finement la vie ordinaire des travailleurs de la terre et l’évènement extraordinaire qui s’annonce, où les plus folkloriques sont assurément les hordes de touristes débarquant avec leurs lunettes spéciales en carton.

Dans Paul dans sa vie (2006), Rémi Mauger et Guy Milledrogues dressent un portrait en sage de Paul Bedel, une célébrité de la Manche, agriculteur mais aussi pêcheur et bedeau, septuagénaire attachant, sur le point d'arrêter ses travaux. Dans Secteur 545 (2006) Pierre Creton suit un contrôleur laitier en Normandie qui passe dans les fermes pour optimiser la production de lait. Dans Yvette, bon Dieu ! (2007), Sylvestre Chatenay réalise un document quasi ethnographique où la pratique de la polyculture en Touraine impose la conduite du tracteur. La Part animale (2007), de Sébastien Jaudeau est situé en Ardèche dans un élevage de dindons. Dans Retour en Normandie (2007) Nicolas Philibert revient sur les lieux du tournage d'un film où il était lui même assistant et mène une enquête autour des paysans qui ont « fait » l’acteur. Un beau film composite sur l’aventure humaine que constitue tout engagement, que ce soit dans l’art ou les métiers de la terre

En 2008 Raymond Depardon avec La vie moderne semble terminer un cycle entrepris huit ans plus tôt avec Profils paysans (1) : L'approche.

 

Principaux films sur les paysans
       
Va, Toto ! Pierre Creton France 2017
Petit paysan Hubert Charuel France 2017
Toril Laurent Teyssier France 2016
Trois soeurs Wang Bing Chine 2012
Bullhead Michael R. Roskam Belgique 2012
Tous au Larzac Christian Rouaud France 2011
Le quattro volte Michelangelo Frammartino Italie 2010
L'apprenti Samuel Collardey France 2008
La vie moderne Raymond Depardon France 2008
Retour en Normandie Nicolas Philibert France 2007
Paul dans sa vie Rémi Mauger France 2006
Secteur 545 Pierre Creton France 2006
Profils paysans (2) : Le quotidien Raymond Depardon France 2004
Etre et avoir Nicolas Philibert France 2002
Les bêtes Ariane Doublet France 2001
Profils paysans (1) : L'approche Raymond Depardon France 2000
Les Terriens Ariane Doublet France 2000
C'est quoi la vie ? François Dupeyron France 1999
Jean de Florette Claude Berri France 1986
Biquefarre Georges Rouquier France 1984
Tess Roman Polanski G.- B. 1979
Cochon qui s’en dédit Jean-Louis Le Tacon France 1979
Les moissons du ciel Terence Malick U.S.A. 1978
La parcelle Jacques Loiseleux France 1971
Le cochon Jean Eustache France 1970
Nuages d'été Mikio Naruse Japon 1958
Farrebique Georges Rouqier France 1947
Le pré de Benjine S. M. Eisenstein Russie 1937
Regain Marcel Pagnol France 1937
Jofroi Marcel Pagnol France 1933
La terre Alexandre Dovjenko URSS 1930
City girl F. W. Murnau U.S.A. 1930
La ligne générale S. M. Eisenstein Russie 1929