Il est né Frederick Liedtke à York dans le Nebraska d'une mère française et d'un père capitaine de la guerre de Sécession, blessé dans la fameuse bataille de Gettysburg. Sous son nom de scène de Fred Niblo il débuta sa carrière dans le vaudeville et le théâtre. Après plus de vingt années d'exercice, pendant lesquelles il voyagea à travers le monde, il découvrit l'industrie naissante du cinéma en tournant ses deux premiers films en Australie.

En 1901, Niblo épouse l'actrice de Broadway Josephine Cohan, sœur aînée de George M. Cohan. Elle meurt précocement en 1916, l'année où il débute comme acteur et réalisateur au cinéma. En Australie, il rencontre l'actrice Enid Bennett qu'il épousera plus tard. Il se fait un nom à Hollywood avec Le signe de Zorro avec Douglas Fairbanks qu'il réalise en 1920. Ils s'associent à nouveau l'année suivante pour Les trois mousquetaires et dirige alors Rudolph Valentino dans Arènes sanglantes. En 1925, Niblo fut le principal réalisateur de l'épique Ben-Hur, l'une des plus coûteuses productions d'alors mais qui généra la troisième plus grosse recette d'un film muet dans l'histoire du cinéma.

Niblo enchaîna avec deux œuvres majeures de 1926 : La tentatrice avec Greta Garbo pour son second film américain et Norma Talmadge dans Camille. Niblo travailla avec les grands noms de cette période dont Joan Crawford, Lillian Gish, Ramon Novarro et Ronald Colman. En 1930 il réalise son premier film parlant, Redemption, avec deux grandes stars de l'époque John Gilbert et Renée Adorée.

Fred Niblo se retire en 1933 après quarante ans d'activité et pas moins de 40 films tourné dans les seules seize dernières années. Personnalité majeure des premiers temps d'Hollywood et l'un des fondateurs de l'Academy of Motion Picture Arts and Sciences, il voit en guise de reconnaissance de son rôle dans le développement de cette industrie naissante son étoile sur le Hollywood Walk of Fame au 7014 Hollywood Blvd.

Filmographie :

1916 : Get-Rich-Quick Wallingford , Officer 666.
1918 : The Marriage Ring, When Do We Eat?, La bonne école.
1919 : Happy Though Married, Partners Three, The Law of Men, The Haunted Bedroom, The Virtuous Thief, Stepping Out, Le vrai visage, Dangerous Hours.
1920 : The Woman in the Suitcase,Expiation, The False Road, Hairpins

1920 Le signe de Zorro

(The Mark of Zorro). Avec : Douglas Fairbanks (Don Diego Vega/ Zorro), Marguerite De La Motte (Lolita Pulido). 1h47.

Dans la vieille Californie espagnole, le gouvernement colonial oppressif est bafoué par un cavalier masqué, Zorro. Defenseur des pauvres, il apparaît sur son beau cheval, Tornado, rapide comme l'éclair. Toujours vainqueur, il inflige à tous ses adversaires sa marque : un Z tracé sur la joue avec la pointe de son épée...

   
1920 Silk Hosiery
   
   
1921 Mother o' Mine
   
   
1921 Greater Than Love
 

 

   
1921 Les trois mousquetaires
  D'Artagnan et ses compagnons, pour sauver l'honneur de la reine, partent en Angleterre pour chercher les ferrets qu'elle a imprudemment offerts au duc de Buckingham.
   
1922 The Woman He Married
   
   
1922 Rose o' the Sea
   
   
1922 Arènes sanglantes
   
   
1923 The famous mrs. Fair
   
   
1923 Strangers of the night
   
   
1924 Guerrita
   
   
1924 Red Lily
   
   
1925 Ben-Hur

(Ben-Hur : A Tale of the Christ). Avec : Ramon Novarro (Judah Ben-Hur), Francis X. Bushman (Messala), May McAvoy (Esther), Betty Bronson (Mary), Claire McDowell (Princesse de Hur), Kathleen Key (Tirzah), Carmel Myers (Iras). 2h23.

Un accident qui a couté la vie à un général romain est imputé à Ben Hur qui est envoyé aux galères. Dans Jérusalem occupée et au temps du Christ, un des films les plus célèbres du muet. Deux scènes réputées: la bataille navale et la course en char.

   
1926 La tentatrice
 

(The Temptress). Avec : Greta Garbo (Elena), Antonio Moreno (Manuel Robledo), Marc McDermott (M. Fontenoy), Lionel Barrymore (Canterac), Armand Kaliz (Marquis de Torre Bianca). 1h57.

   
1926 Camille
  Avec : Norma Talmadge (Marguerite Gautier / Camille), Gilbert Roland (Armand Duval), Lilyan Tashman (Olympe), Rose Dione (Prudence). 1h48.
   
1927 The devil dancer
   
   
1927 The enemy
   
   
1928 Two lovers
   
   
1928 La belle ténébreuse

Avec : Greta Garbo (Tania), Conrad Nagel (Karl), Gustav von Seyffertitz (Général Karl von Alexandroff), Albert Pollet (Max), Edward Connelly (Colonel von Raden). 1h36.

Une espionne séduit l'officier Nagel pour lui dérober des documents. Celui-ci succombe à ses avances avant de la repousser quand il apprend son double jeu. Elle n'abandonne toutefois pas l'idée de parvenir à ses fins.

   
1928 Dream of love
   
   
1930 Rédemption
   
   
1930 Way Out West
   
   
1931 Young Donovan's kid
   
   
1931 The big gamble
 

 

   
1932 Two white arms
   
   
1932 Diamond cut Diamond
   
   
   
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(1874–1948)
44 films
   
   
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