Le baptême du Christ 1588 Paris, Musée du Louvre
Vénus et Adonis 1614 Caen, Musée des Beaux-arts

Cornelis est né en 1562 dans une famille aisée de Haarlem. Ses parents ayant fui la ville lors du siège espagnol (décembre 1572 - juillet 1573), l'enfant fut confié au peintre Pieter Pietersz qui l'éleva et lui apprit son art. Après un voyage en France – où il ne put aller plus loin que Rouen à cause d'une épidémie de peste – (1579) et un séjour anversois d'un an destiné à parfaire sa formation sous la direction du maître Gillis Congnet (1538-1599), il revint à Haarlem où il s'installa définitivement vers 1580-81.

C'est en 1583 qu'il y reçut sa première grande commande, le portrait de groupe des membres d'une milice bourgeoise : Le Banquet de la Garde civique de Haarlem. La même année, Cornelis rencontra Hendrik Goltzius et Carel van Mander avec lesquels il fonda l'Académie de Haarlem. En 1588, la diffusion de cinq de ses œuvres par l'entremise de gravures de Goltzus lui apporta une certaine célébrité.

Cornelis fut plus tard nommé peintre de la ville de Haarlem et, en 1630, il participa à la réorganisation de la guilde locale de Saint-Luc (corporation des peintres) en réformant ses statuts médiévaux dans l'esprit de la Renaissance. Il fut également le régent de l'hospice des vieillards de Haarlem entre 1613 et 1619. Il mourut à Haarlem en 1638.

Ses œuvres – souvent signées du monogramme CH – reflètent bien les travaux de l'Académie de Haarlem par une approche naturaliste, redevable de la pratique du dessin d'après nature comme de l'étude des sculptures antiques et qui a rapidement supplanté l'influence maniériste de Spranger. Il a réalisé non seulement des sujets bibliques ou mythologiques, mais aussi des portraits et des nature-mortes. L'artiste possède un humour assez particulier: comme l'a noté Jacques Foucart, ses nudités ont souvent la plante des pieds sales et Vénus a les ongles noirs !

 

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(1562-1638)
Manièrisme flamand