Peintre, auteur et collectionneur anglais, Henry Wallis a étudié dans l'académie de F. S. Cary's et entre à l'Ecole royale de L'académie de Londres en 1848. Il a peint à Paris, probablement vers la fin des années 40 ou au début des années 50 d'abord dans l'atelier de Charles Gleyre puis ensuite à l'école des Beau-Arts. Il s'est spécialisé dans les portraits et personnages des scènes littéraires des vies des auteurs célèbres du passé.

Son premier grand succès est la mort de Chatterton (Londres, Tate, 1856). Les couleurs vibrantes, l'habillage soigneux et le soucis du détail symbolique rapprochent ce tableau du mouvement Pré-Raphaelite auquel Wallis appartient plus ou moins (certaines expositions communes).

Deux ans plus tard, il exposera avec le même succès Le casseur de pierre (Birmingham, Mus. et A.G.). Accompagné des citations de la poésie de Tennyson (un Chant funèbre, 1830) et de Thomas Carlyle (1833-4), son thème était le coût humain du travail. Il montre un tailleur de pierre effondré au bord de la route dans un paysage de crépuscule.

Bien que Wallis n'ait pas été le premier à dépeindre de la misère sociale, sa peinture a suscité critique et intérêt par sa combinaison d'un réalisme choquant et d'un coucher du soleil glorieux.

Plus tard, il sera moins célèbre comme peintre que comme autorité sur la céramique italienne et orientale, au sujet de laquelle, pendant les deux dernières décennies de sa vie, il a écrit un certain nombre de livres et d'articles, bon nombre d'entre eux illustrés par ses propres schémas. Il a également accumulé une collection de céramique, actuellement exposée au musée Albert et Victoria. Dans les années 1890, il a aussi participé aux campagnes pour préserver les monuments de l'Egypte antique.

 

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1830-1916
Pré-raphaëlite